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Técnicas de modificación de conducta en la infancia.(IV) Conceptualización teórica y marco de tratamiento

El tratamiento psicoterapéutico del caso fue abordado desde el paradigma de condicionamiento operante (CO), cuyo más destacado exponente es el psicólogo norteamericano B.F. Skinner (1904-1990).
Este paradigma se incluye dentro de las escuelas psicológicas conductuales, que a modo de resumen tienen en común como principios básicos:
1 Todas las conductas, tanto normales como anormales, son producto de un proceso de aprendizaje.

2 La adquisición, elicitación, mantenimiento y extinción de las conductas se rigen por las leyes del aprendizaje

3 Los síntomas psicopatológicos son propiamente la enfermedad, es decir el tratamiento ha de ser sintomático.
Desde el CO se establece, a diferencia del respondiente pavloviano, que las leyes que rigen el condicionamiento están en función de las consecuencias contingentes a la emisión de las conductas, es decir que su emisión o no dependen de los cambios que produzcan en el ambiente (operacionalmente definidos como reforzadores. positivos o negativos), en todo caso modulado por la existencia de estímulos discriminativos que aumentan la probabilidad de contingencia del reforzamiento o no de la conducta. Así en función del efecto que produzca la contingencia sobre la conducta obtendremos un proceso de reforzamiento si lo que se consigue es el aumento de la tasa conductual o uno de disminución de tasa de emisión de la conducta en casos de castigo o extinción. Lo que queda recogido para mayor claridad en la tabla I.

Tabla I. Resumen de las contingencias posibles tras la emisión de una conducta y sus implicaciones en el aprendizaje según el CO
  Aparece resultado en medio(contingencia +) Desaparece resultado en  medio (contingencia -)
Resultado operacional apetitivo (Reforzador positivo) Reforzamiento positivo Extinción
Resultado operacional aversivo(Reforzador negativo) Castigo Reforzamiento negativo


Estos cambios ambientales, así como las conductas pueden tener tres niveles de análisis (cognitivo, motor y psicofisiológico). Así el caso que se describe permite ser conceptualizado como se recoge en la tabla II.

Tabla II. Conducta problema: Mutismo selectivo
Estímulo discriminativo Conducta Consecuencias
Presencia de extraños No emisión motora de habla
Evitar contacto visual
Cogniciones específicas
Respuesta psicofisiol.  (RPF)
Aumento del nivel de atención de figuras relevantes
Disminución de ansiedad


Mientras que la remisión del caso mediante una conducta adaptada (CA), es decir el objetivo terapéutico, se podría, análogamente conceptualizar como se recoge en la tabla III.

Tabla III. Conducta adaptada: Relación social mediante el habla
Estímulo discriminativoConductaConsecuencias
Presencia de cualquier situación social donde se requiera interacción por habla Emisión motora del habla
Cogniciones específicas
No activación RPF
Reforzamiento social


El mecanismo de adquisición y establecimiento de la CA, o de cualquier conducta, pasa por un procedimiento de aprendizaje en tres fases:

1 Inclusión de la CA dentro del repertorio conductual del sujeto

2 Extinción diferencial de conductas incompatibles (CI) con la CA

3 Generalización de la CA fuera de las situaciones controladas
En el caso que se describe existe evidencia de que el sujeto tiene la CA en su repertorio conductual (habla con los padres y abuelos maternos). Sin embargo se elicita la CI al haber presente cualquier cambio situacional (cualquier otro adulto o niño de mayor tamaño). El plan terapéutico que se establece es incluir una técnica de refuerzo sobre la CA en detrimento de las inadaptadas. Es decir aumentar la tasa de CA y extinguir la CI.

Con respecto al nivel de observación de conducta, en el procedimiento seguido sólo se va a hacer referencia a los aspectos motores, cuantificando las tasas de emisión y su duración. Ya que, entre otras cosas resulta evidente la dudosa abordabilidad de las cogniciones del sujeto y el realizar registros psicofisiológicos requeriría de un aparataje específico fuera de los medios disponibles.
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